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美擴大“關鍵礦物清單”,稀土仍是關注重點

馬偉 · 2019-07-02 · 來源:環球雜志
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  目前,美國的稀土供應嚴重依賴海外市場。預計美國未來會加強國內稀土的開采,更加重視國內完整稀土供應產業鏈的建設,但這可能需要較長的時間。

  

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  據路透社5月20日報道,中國以外規模最大的稀土生產商——澳大利亞萊納斯礦業公司當天表示,已經與總部位于美國得克薩斯州的化學品公司藍線簽署諒解備忘錄,將在美國建立稀土分離廠,試圖“填補美國供應鏈的關鍵空白”。兩家公司的聯合聲明稱,得州的稀土分離廠將在明年開始合作開發,合資企業由萊納斯控股。

  美國彭博社5月24日指出,一些美國議員早已對“礦業安全”給予了更大關注,而稀土不是唯一值得關注的戰略性礦產。美國參議院能源和自然資源委員會主席、共和黨議員莉薩•穆爾科斯基正在推出一項美國礦產安全法案,旨在通過加快頒發許可證,批準更多研究和支持回收來鼓勵國內生產。

  據悉,美國政府2018年將“關鍵礦物清單”上的產品種類擴大到35個,進一步意識到稀有金屬特別是稀土的重要性。稀土對美國的新興經濟領域和國防安全建設都至關重要。目前,美國的稀土供應嚴重依賴海外市場,預計未來會加強國內稀土的開采,更加重視國內完整稀土供應產業鏈的建設,但這可能需要較長的時間。

  公布35種關鍵礦產

  2017年12月20日,美國總統特朗普簽署《關于確保關鍵礦物安全和可靠供應的聯邦戰略》(13817號)總統行政命令,旨在改變美國關鍵礦物依賴國外供給的格局。

  有業內人士指出,所謂關鍵礦物,是指某些嚴重依賴進口,同時對國家安全和經濟繁榮至關重要的非燃料礦產或礦物原材料。美國國家科學研究委員會認為,關鍵礦物涉及原材料的供應問題,呈現某些資源在高科技領域的稀缺性。

  美國內政部部長根據特朗普行政命令中的定義,提出了一份被視為美國關鍵礦物產品清單的草案,其中涉及35種礦產品。2018年5月18日這份最終但非永久性清單得以發布。

  清單所涉35種礦物為:鋁(礬土)、銻、砷、重晶石、鈹、鉍、銫、鉻、鈷、螢石、鎵、鍺、石墨(天然)、鉿、氦、銦、鋰、鎂、錳、鈮、鉑族金屬、鉀鹽、稀土元素族、錸、銣、鈧、鍶、鉭、碲、錫、鈦、鎢、鈾、釩和鋯。

  相關戰略行動牽出美國現代歷史上首次關于關鍵礦物的全國地質和地形調查,但就世界范圍而言,發布關鍵礦物清單并非新鮮事。歐盟在2011年就曾發布過涉及14種原材料的《關鍵原材料清單》,2014年增至20種,2017年增至27種。美國公布的“35種品類”清單包含了歐盟清單中的大部分品類,同時覆蓋面更廣。

  根據美國地質調查局的數據,清單所列的35種關鍵材料中有31種,美國主要依賴進口。美國認為對這些外國資源的依賴造成了其經濟和軍事上的戰略脆弱性,易受到外國政府行為、自然災害和其他可能干擾關鍵礦物供應的事件的影響。

  稀土仍是關注重點

  稀土仍是美方關注的焦點。萊納斯和藍線在2019年5月20日的聲明中就表示,“擬組建的合資企業將把重點放在分離鏑、鋱等重稀土上。隨后,可能擴大合資工廠的業務范圍,分離釹和鐠等輕稀土。”

  美方之所以如此重視稀土,是因為稀土無論對美國的經濟領域還是國防安全建設領域而言,都至關重要。特朗普政府擔心美國國內稀土供應不足將破壞其具有競爭力的現代經濟和強大的軍事力量。

  稀土是先進裝備制造業、新能源、新興產業等高新技術產業不可或缺的原材料,其潛在需求被長期看好,特別是稀土永磁材料在新能源汽車領域的消費具備較大增長潛力。美國政府官員計劃在近期與美國汽車制造商和鋰礦商高管們會面,并將首次推出全國性電動汽車供應鏈戰略。

  無獨有偶,法國和德國也在近期宣布,將要求歐盟執委會支持電池產業的發展,以在和亞洲的競爭中擺脫劣勢。然而,在全球鋰離子電池的生產中美國的產量僅占5%,還處于相對劣勢。

  莉薩•穆爾科斯基5月2日宣布,將與其他參議員合作向國會提出《礦產安全法》提案,簡化鋰和石墨等制造電動汽車所需礦產的開采監管和審批要求,以推動美國礦產的建設。穆爾科斯基認為,目前美國電動汽車的制造因過于依賴其他國家的礦產而陷入被動。

  更為關鍵的是,稀土在美國國防安全建設上占有重要地位。2016年初,美國政府問責局提出的一份稀土材料報告——《稀土材料:制定綜合性手段有助于國防部更好管控供應鏈中的國家安全風險》顯示,稀土17種元素中的15種對國防安全來說極其重要。

  2018年,美國國防部在回答特朗普一份總統令時呈交了報告,指出“稀土是美國用以保障國家安全的眾多武器系統的必需元素,包括激光(鐳射)、雷達、聲吶、夜視系統、飛彈制導、噴氣發動機以及裝甲戰車用合金,等等”。

  密切追蹤稀土產業的阿達馬斯商情公司在最近的報告中也指出,稀土對美國工業和國防至關重要,短期內沒有其他供應可以替代。

  稀土供應鏈的弊端

  上世紀80年代,美國核管理委員會和國際原子能機構修改相關法規,導致了美國稀土工業的對外轉移。

  在那之前,重稀土來自鐵礦石、鈦、鋯石或磷酸鹽巖等大宗商品的含釷副產品。當時礦業公司可以提取稀土副產品,掙取一點額外利潤。可后來任何含有釷的東西都被視作潛在的核燃料來源,受到高度管控,這樁生意便斷掉了。出于成本和責任方面的考慮,這些礦業公司將稀土資源歸作尾礦,當廢物掩埋掉。

  “美國太專注于稀土開采而非整個稀土供應鏈。”從事稀土產業的美國釷與稀土元素咨詢公司總裁詹姆斯•肯尼迪3月撰文指出,美國政府報告和評估在統計上都用稀土開采量和氧化物生產量來代替包括金屬、合金、磁鐵、石榴石和其他后氧化物在內的所有稀土材料。但是,所有國防和技術應用都始于稀土賤金屬或其他后氧化物,而不是新采掘的礦石或氧化物。

  而對于上述稀土材料,在美國國防后勤局中幾乎沒有儲備。美國政府在1994年至1998年間變賣了全部稀土戰略儲備。國防后勤局目前的戰略儲備只有少量稀土氧化物和鏑金屬,這種形態的材料無法供美國國防工業直接使用。

  與此同時,美國國內幾乎沒有可以對稀土進行進一步生產和深加工的企業。據統計,2012年以來在美國的400家稀土創業公司中,進入了生產階段的只有不到五家,達到一定產量的只有兩家,其中一家還在短期內失去了經營許可。

  2015年美國的唯一一家稀土開采及生產商芒廷山口宣布破產拍賣,投資公司JHL Capital Group、QVT Financial和中國的樂山盛和稀土股份有限公司組成的財團以2050萬美元競得其控制權。至此,美國便沒有了重稀土材料和輕稀土材料的分離廠。

  重構供應鏈需時較長

  美國方面已經意識到稀土等關鍵礦物的供應對于本國經濟發展和國防安全的重要性,預計會采取一系列措施來解決其海外供應的依賴問題。

  短期來看,美國將會采取與外國公司進行合作的方式,來緩解自身對于海外供應的依賴。長期來看,美國會考慮在立法方面進一步放松對相關礦物的開采和加工控制,以鼓勵國內公司在稀土等礦物資源的生產、精煉、材料科學、冶金、知識產權、研發以及商業與國防應用方面重新取得世界領先地位,從而構建本國完整的供應鏈。

  但需要指出的是,一方面,如果短期內海外供應被禁止,美國會被迫提前開采自己的稀土。由于需求量太大,開采量滿足要求需數年,中間會存在空當期。另一方面,美國的弱項不是開采稀土,而是加工稀土或磁鐵和電池等產品,以及進一步延伸向下的供應鏈。在這一方面,美國缺少相關企業甚至技術儲備,短期內想要得到技術的提升并不現實。因此,美國想要重構國內的供應鏈體系需要相對較長的時間。根據美國政府問責局的估計,若想建成美國國內稀土供應鏈,大概需要15年的時間。

  (作者單位:中國社會科學院美國研究所)

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